우울감이 클수록 수학 점수가 더 높다? 마음의 감기라는 이 병의 놀라운 반전

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진화상의 역설, 우울증

적자생존의 법칙으로 치열하게 경쟁하는 동물의 왕국에서 일상에 흥미를 잃고, 사냥의 의지가 없거나, 무리에서 떨어져 혼자 있고 싶어하고, 식욕이나 성욕마저 잃어버리게 된다면 그 개체의 생존과 번식은 불가능했을 것입니다. 따라서 많은 현대인들이 앓고 있는 “우울증”은 진화상의 역설처럼 보입니다. 그래서 대부분의 사람들은 우울증을 현대 사회에서 생겨난 현대인들의 정신 질환이라고 일컫습니다. 

인간의 생존을 도와준 우울증

그런데 우울증에 대한 이러한 판단은 두 명의 과학자를 시작으로 바뀌게 시작합니다. 폴 앤드류와 앤더슨 톰슨이 Psychological Review에 게재한 논문에 따르면, 우울증은 정신 질환이 아니라, 수십만 년 동안 인간의 생존을 도와온 환경 적응을 위한 메커니즘이라고 합니다. 그들의 주장과 그 후에 나온 연구를 종합하면 이렇습니다. 

전 세계 사람들 중 30%~50%는 인생에서 한 번 이상 심각한 우울증을 경험한다고 합니다. 이는 다른 정신질환의 발병률을 훨씬 웃도는 매우 높은 수치이며, 우울증이 생존과 번식에 방해가 되는 정신 질환이라면 발병률을 훨씬 낮아야 할 것입니다. 또한 우울증은 작은 공동체를 이루고 살아가는 파라과이의 아체족이나, 과거와 비슷한 환경에서 살고 있는 남아프리카의 쿵족에서도 나타나는 증상이기 때문에, 현대 사회 속 질환으로만 치부하기에는 무리가 있다고 합니다.

환경 적응을 위한 메커니즘

두뇌에 5HT1A라는 수용체가 있는데, 뇌에 이 수용체의 수가 적은 쥐는 우울증 증세가 적다고 합니다. 병원에서 환자에게 투여하는 항우울제의 경우, 이 수용체를 공략하여 환자의 증세를 호전시키는데, 이는 다르게 생각해 보면 이 수용체의 존재 이유가 우울증 증세를 발발시키기 위함이라는 말이 됩니다. 자연 선택으로 인해 전해 내려왔다는 것입니다. 그렇다면 우울증은 어떻게 도움이 되길래 ‘환경적응의 메커니즘’이라고 하는 것일까요? 

우울함에 잠긴 사람은 다른 모든 일을 흥미를 잃고 자기성찰에 깊게 빠집니다. 연구에 따르면 이런 방식의 성찰은 다른 외부적 요인을 차단하여 복잡한 문제를 해결하는 분석력을 높여준다고 합니다. 심지어 복잡한 수학 문제를 푸는 순간 우울함을 더 많이 느끼는 사람일수록 점수가 더 높았다고 합니다. 또한 산만한 생각을 없애고 한 문제에 계속 집중하기 위해선 복측부 전전두엽 피질의 뉴런이 끊임없이 활동해야 하는데 이 활동을 5HT1A 수용체가 도와줍니다. 우울증으로 나타나는 여러 가지 증상으로, 혼자 있고 싶어하고 먹고 싶은 생각이 안 들며 성욕조차 사라진 이런 상태는 외부적인 자극을 최소화함으로써, 복잡한 문제에 집중할 수 있도록 도와준다는 것입니다. 

예를 들면 아이가 있는 한 여자가 남편이 바람 피는 걸 알아낸 상황이 있습니다. 여자는 이를 무시하는 것이 좋을까요, 아니면 남편에게 자신과 다른 여자 중 하나를 선택하도록 요구하는 것이 좋을까요? 실제로 행해진 여러 연구결과에 따르면, 사람들은 우울한 상태에 있을 때 이러한 사회적 딜레마를 더욱 성공적으로 해결했다고 합니다. 이러한 증거들이 뒷받침이 되어, 우울증에 대한 재평가가 이루어지고 있는 것입니다.

우울증의 재평가

우울증을 정신 질환으로 치부하는 사회 분위기는 우울증을 앓고 있는 개인에게 무엇인가 문제가 있다는 착각을 하게 하고 죄책감마저 들게 하여, 우울증에 시달리는 사람들 중 80%는 수치심에 병원도 가지 않는다고 합니다. 행복하지 않으면 틀린 것이라고 말하는 사회가 옳은 것일까요? 우울증을 정신질환으로 치부하는 것이 옳은 것일까요? 
말하고자 하는 것은 우울함이 쉽게 다뤄지는 감정이며 의사의 도움을 받지 않아도 된다는 것이 아닙니다. 우리 사회가 우울증을 바라보는 시선이 바뀌고, 우울함을 복잡한 문제를 풀려고 노력하는 신체의 자연적인 반응임을 인지한다면 현재 우울함을 앓고 있는 많은 사람에게 큰 도움이 되지 않을까요? 

우울함은 복잡한 문제를 풀려고
노력하는 신체의 자연적인 반응이다

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