지구는 이것 때문에 멸망한다? WHO가 흡연과 함께 1급 발암물질로 지정한 이것

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‘공기의 종말 에어포칼립스’

나갈 때마다 비가 오는지 체크하는 것도 아니고, 공기를 체크해야 하는 현실이 믿기지가 않습니다. 어렸을 적 “미래에는 공기도 사먹어야 할지 모른다”는 농담 같은 말이 이렇게 빨리 현실이 되어가고 있습니다. ‘에어포칼립스’라는 말은 종말을 의미하는 단어 ‘아포칼립스’에 공기를 뜻하는 ‘에어’를 붙여 만든 단어로, 그만큼 현재 전 세계에 대기오염이 심각하다는 것을 의미하는 말입니다.

파이낸셜 타임즈는 중국의 대기오염을 ‘에어포칼립스’라고 표현하며 중국의 대기오염 수준이 파멸을 가져올 만한 수준이라며 비판했습니다. 이에 못지않게 우리나라의 공기질도 굉장히 좋지 않은데, 조사 대상 국가 180개국 중 173위로 한국의 공기질은 최하위 수준입니다. 180개국 중 180위를 기록한 먼지대국 중국에서 날아오는 미세먼지까지 정통으로 맞고 있기 때문입니다.

‘중국이 기여한 미세먼지’

출처 – KBS News

국내에서 만들어지는 미세먼지 양에도 문제가 있지만 중국이 한국에 보내는 어마어마한 양의 미세먼지는 우리를 정말 괴롭게 합니다. 환경부 국립환경과학원은 최근 수도권 미세먼지에서 중국의 기여율이 최대 80%에 이른다고 발표했고, 네이처 논문에 따르면 이 14억 명의 중국인이 만들어 보내는 엄청난 미세먼지는 한국과 일본에서 무려 매년 3만 9백 여명의 조기사망을 발생시킨다고 합니다.

‘1급 발암물질 미세먼지’

그런데 도대체 미세먼지가 뭐길래 이렇게 우리 건강을 해치는 것일까요? 미세먼지란 문자 그대로 미세한 먼지를 말하며 10㎛의 작은 크기의 먼지를 말합니다. 머리카락의 굵기가 약 70㎛ 정도 되니, 머리카락을 7등분한 매우 작은 크기의 먼지인 겁니다. 지름이 아주 작은 머리카락은 가끔 발바닥에 박히고 옷깃에도 박혀 살을 찌릅니다. 하지만 7분의 1로 자른 크기의 미세먼지와 28분의 1로 자른 크기의 초미세먼지는 코털이나 코점막, 기관지에서 걸러지지 않고 들이마시는대로 폐에 쌓이고, 혈액에도 침투해 몸속에서    이곳저곳을 돌아다니며 온갖 질병을 일으킵니다.

Atmospheric Environment 저널에 따르면, 오염된 대기 속에 있는 oxygenated, polycyclic, aromatic, hydrocarbons라는 아주 작은 화합물이 우리의 DNA에 달라붙어 세포 조절과 복제 과정에 개입하며 돌연변이를 일으켜 정상적으로 기능하던 세포가 암세포로 변이할 수 있다고 합니다. 숨만 쉬어도 암에 걸릴 수 있다는 말입니다. WHO에서는 이미 미세먼지를 흡연과 함께 나란히 1급 발암물질로 지정했고, 2010년 자료에 따르면 세계적으로 223,000여명이 대기오염으로 인한 폐암으로 사망한다고 합니다.

경기개발연구원에 따르면 우리나라에서는 미세먼지로 인한 폐 질환 환자가 80만명이며 사회적 비용은 12조가 넘는다고 합니다. 그 외에 미세먼지는 피부 모낭을 막아 여드름과 뾰루지를 만들고 두피 모낭에도 침투해 탈모까지 유발한다고 하며 심장병과 뇌졸중, 자폐증, 폐암까지 일으킵니다. 그 외에도 우울증과 불안과 같은 정신적인 문제나 학업성취도 저하까지 발생키신다고 합니다.

‘끔찍한 대기오염 사건’

출처 Getty Images

대기오염으로 인한 피해가 요즘 들어 주목 받고 있지만 대이오염 피해의 역사는 그리 짧지 않습니다. 1952년 산업화 시대의 런던에서는 공장 매연이 급증하면서 만들어낸 오염줄질들이 안개와 결합하여 5미터 앞이 보이지 않은 정도로 대기 오염이 심각했었다고 합니다. 그 결과 단 4일만에 런던 시민 4,000~8,000명이 사망하는 끔찍한 사건이 발생했습니다. 1930년  벨기에에서는 뮤즈 계곡 주변에 공장지대에서 배출된 매연으로 황산 안개가 형성되어 60명이 사망한 대기 오염 사고도 있었습니다.

WHO에 따르면 한국 인구의 1/7에 해당하는 7백만명이 매년 대기오염으로 인해 조기 사망한다고 합니다. 흡연으로 인한 사망자가 매년 6백만명이니 이제 담배보다 공기가 더 무서운 것이 되어버렸습니다.

도대체 경제적 성장이 얼마나
중요한 것이길래,
우리는 건강과 경제적 성장을
맞바꾸고 있는 것일까요?

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